Les cent-soixante ans du franc suisse

Bref historique

Nous sommes habitus ce que les moyens de paiement lgaux (billets de banque et monnaies courantes) soient accepts sans difficult par tout un chacun. L'ide qu'il n'en allait pas de mme jadis nous parat aujourd'hui difficilement concevable. Pourtant, avant la rforme montaire de 1850, notre pays a connu pendant plusieurs sicles un incroyable chaos: de nombreuses autorits montaires (cantons, villes, abbayes etc.) frappaient un nombre norme de sortes de monnaies relevant d'talons et de systmes montaires diffrents. Plusieurs monnaies trangres taient galement en circulation, amenes par les mercenaires et les soldats du service tranger, ainsi que les premiers billets de banque mis par des banques prives. Mouvements et changes d'argent taient extrmement laborieux et compliqus.
Pour mettre un terme cette situation insatisfaisante, la Constitution fdrale de 1848 confra la Confdration le droit exclusif de battre monnaie. En consquence, l'Assemble fdrale dicta le 7 mai 1850 la premire loi fdrale sur la monnaie, qui s'inspirait dans une large mesure du systme montaire franais. Cette loi instaura en Suisse l'talon-argent et dsigna le "franc" comme unit montaire. Comme la Suisse n'avait pas de fabrique de monnaie performante, les premires monnaies fdrales furent frappes Paris et Strasbourg. En 1853, la Confdration reprit, titre exprimental tout d'abord, l'ancien Htel des monnaies de l'tat de Berne. Cette reprise devint dfinitive en 1890 et l'ancien "Berner Mnze" fut rebaptis "Monnaie fdrale".

 


Le choix de la nouvelle monnaie unique dclencha de vifs dbats en 1849. Tandis que Zurich et la Suisse orientale plaidaient pour un systme montaire similaire aux florins du sud de l'Allemagne, Ble et les cantons francophones prnaient le systme franais. Finalement, les Chambres fdrales ont, la surprise gnrale, opt trs clairement pour l'introduction de l'talon montaire franais. Caricature: Postheiri, n 23, 1849

L'ancienne Monnaie fdrale la Gerberngraben. l'arrire-plan, la coupole du Palais du Parlement, inaugur en 1902. Photo: Bibliothque centrale de Zurich, Cabinet des estampes, collection de cartes postales

L'ancienne Monnaie fdrale la Gerberngraben. Photo: Bibliothque de la Bourgeoisie de Berne
Les monnaies trangres continurent pourtant d'exercer une influence dterminante sur la circulation de la monnaie en Suisse. La rforme montaire de 1850/52 remplaa certes les anciennes monnaies suisses, mais elle n'eut pas pour but de nationaliser la totalit de la masse montaire en circulation. A l'poque, les diverses sortes de monnaies trangres reprsentaient quelque 80 % de la masse montaire. Seule une trs petite proportion des prcieux numraires en argent tait d'origine suisse. La plupart de ces monnaies provenaient de France et d'Italie. Les autorits suisses confrrent ds lors valeur de cours lgal aux espces en argent de ces deux pays et celles de Belgique pour autant qu'elles correspondissent au nouveau systme suisse. Simultanment, les nouvelles monnaies suisses se diffusaient dans ces pays.
En 1865, la France, la Belgique, l'Italie et la Suisse conclurent un accord montaire, l'Union montaire latine, qui prvoyait des prescriptions dtailles quant au poids, au titre, la forme et au cours des pices en or et en argent, et qui fixait pour chacun des tats des contingents de frappe de monnaie en fonction de leur nombre d'habitants respectif. Les monnaies concernes furent acceptes leur valeur nominale sur l'ensemble du territoire de l'Union montaire latine. En 1866, le Conseil fdral dclarait: "Le Conseil fdral considre l'galit des monnaies en argent des quatre pays comme un premier pas vers la concrtisation de l'ide de systme montaire universel". L'accord montaire, auquel la Grce adhra galement par la suite, resta formellement en vigueur jusqu' 1926. Depuis lors, seules les monnaies suisses ont cours lgal dans notre pays. Aujourd'hui, avec l'introduction de l'euro, un nouveau pas est fait en direction d'un espace montaire europen; mais cette fois, c'est sans la Suisse.

 

Bild lateinische Münzunion
Au dbut du XXe sicle, on constata que les locaux et les installations techniques de l'ancienne Monnaie fdrale ne suffisaient plus rpondre aux besoins en monnaie, sans cesse croissants, et aux exigences qualitatives. La Confdration fit alors construire, dans le quartier du Kirchenfeld, le btiment actuel de la Monnaie fdrale, qui fut inaugur officiellement le 2 juillet 1906. La faade no-Renaissance de cet difice industriel en briques apparentes conu par l'architecte fdral Theodor Gohl comporte, dans sa partie suprieure, l'emblme de la souverainet suisse et, ct de l'entre, deux sculptures sur marbre reprsentant des pices de monnaie. Les hautes fentres du rez-de-chausse sont protges par des barreaux en fer forg artistiquement faonns. Au fil des dcennies, le btiment n'a cess de subir des modifications architecturales ou techniques.

 

Bild Swissmint 1906 Bild Swissmint 1906
Ouverture de la nouvelle Monnaie fdrale en 1906 dans le quartier de Kirchenfeld, peu aprs la fin de sa construction. Photos: Bibliothque centrale de Zurich, Cabinet des estampes, collection de cartes postales

Production de monnaies la Monnaie fdrale en 1918

Les photos suivantes, prises en 1908 au sein de la nouvelle Monnaie fdrale dans le quartier de Kirchenfeld, proviennent de l'album de photos Monnaie fdrale de la Bibliothque de la Bourgeoisie de Berne.
Aperu de l'arbre de transmission suspendu au plafond depuis lequel les diffrentes machines peuvent tre actionnes au moyen de courroies.

Enfonage sur la grosse presse vis friction

Pesage de lingots d'argent destins la fonte

Aperu de la fonderie. l'avant-plan, on voit la batterie mobile avec les moules pour les barres de mtal.

Fonte des barres de mtal

Laminage des barres de mtal

Dcapage des lames

Dcoupage des flans

Recuit doux des flans dans le four de recuit

Frappe de monnaies. Les flans sont insrs la main dans les tubes de remplissage de la machine de frappe.

Dans le service d'emballage, les deux hommes ( gauche) comptent les pices l'aide d'une planche de comptage tandis que les femmes remplissent les rouleaux en papier avec un entonnoir.

Entre 1855 et 1930, la Monnaie fdrale tait aussi charge de fabriquer des timbres. partir de 1931, la poste les produit en rgie propre, mais toujours dans les locaux de la Monnaie fdrale (jusqu'en 1966). Photo: Muse de la communication, 1955
Des monnaies d'or circulrent galement en Suisse jusqu'en 1936. Alors qu'au dbut, il s'agissait uniquement des pices d'or mises par les pays membres de l'Union montaire latine, l'anne 1883 vit la mise en circulation de la premire pice de monnaie suisse en or, la "tte de Libertas", suite une admonestation de la France qui, avec raison, accusait la Suisse de parasitisme montaire. Comme la valeur du mtal des pices d'or correspondait peu prs leur valeur nominale, leur mission tait coteuse, raison pour laquelle notre pays renona pendant de nombreuses annes les produire lui-mme. La pice d'or suisse la plus connue est le "Vreneli", dont la premire mission date de 1897. Avant qu'elle ne soit mise en circulation, un magistrat scrupuleux exigea toutefois qu'une boucle en accroche-cur au front de la jeune fille figure allgorique de l'Helvtie soit supprime sous prtexte qu'elle donnait la demoiselle un air trop frivole.

 

Bild 20er Münzen

 

Du fait de la dvaluation du franc suisse, durant la crise conomique mondiale de 1936, la valeur du mtal des pices d'or, qui taient dsormais exclusivement des monnaies suisses, dpassa tout coup leur valeur nominale; les pices perdirent, quasiment en une seule nuit, leur fonction de moyen de paiement. Dans les annes 50, la Suisse frappa de nouveau des pices de monnaie en or destines tre mises en circulation. Mais, pour des raisons de politique montaire et la suite d'une hausse du prix de l'or, elles n'ont encore jamais t mises en circulation et constituent une part des rserves d'or de la Banque nationale. dernires annes, la plus grande partie de ces pices a t fondue en lingots. Bild 50er Münzen

Contrle de quantit des pices en or 25 francs avec appareil de comptage et mise en gobelet pour lensachage.
L'abandon de la frappe de monnaie en argent en 1967 marqua la fin d'une longue tradition. Suite une forte hausse du prix de l'argent, la valeur matrielle des pices de , 1 et 2 francs tait devenue plus leve que leur valeur nominale. De grandes quantits de pices furent alors transfres l'tranger et fondues pour en rcuprer le mtal. Pour faire face cet usage abusif, le Conseil fdral dcida d'interdire l'exportation de monnaie en argent et de ne plus frapper, partir de 1968, les pices de , 1, 2 et 5 francs en argent, mais dans un alliage de cuivre et de nickel (le cupronickel). Ds lors, toutes les pices de monnaie du systme montaire suisse furent dcouples de leur valeur matrielle.

 

Bild vom Silber- zum Kupfernickel
1967: Fin de la frappe de monnaie en argent. Dsormais, les pices ornes d'Helvetia et d'un berger sont en cupronickel, ce qui marque aussi la fin de la fabrication des flans pour les monnaies courantes. Ceux-ci sont livrs par le secteur conomique priv (usines mtallurgiques Dornach et Selve Thoune). La fonderie ainsi que les ateliers de laminage et de dcoupage continuent d'exister dans un premier temps, mais ils ne sont pratiquement plus utiliss.
Vrification de monnaies sur le convoyeur
Vrification de monnaies sur le convoyeur
Vue dans la salle de frappe
Vue dans la salle de frappe (1970 env.)
Mise en rouleaux de pices dun demi franc
Mise en rouleaux de pices dun demi franc en 1968
Atelier demballage
Atelier demballage: Mise en rouleaux de pices destines la circulation
La baisse de la quantit de monnaie frapper conscutive la banalisation des oprations de paiement sans numraire et le recours des moyens de production plus modernes, notamment dans les domaines de la frappe et de l'emballage, ont abouti en 1986 un redimensionnement de la Monnaie fdrale sur le plan du personnel et des locaux. L'effectif du personnel est alors pass de 30 17 personnes et l'tage suprieur du btiment a t libr pour rpondre d'autres besoins de l'administration fdrale. Entre 1990 et 1993 a eu lieu la rnovation des locaux de la Monnaie fdrale et la modernisation du parc de machines. Depuis lors, l'tablissement n'a cess d'tre amlior. En 1998, la Monnaie fdrale a t rorganise et rebaptise Swissmint. Elle constitue maintenant une unit indpendante au sein de l'Administration fdrale des finances, ce qui lui permet de fournir ses prestations de manire plus efficace en se polarisant sur la clientle. L'objectif de la nouvelle organisation est une meilleure commercialisation des produits numismatiques (sries, monnaies commmoratives etc.) et un calcul plus prcis du prix de revient. Le nom anglais Swissmint, qui ne signifie rien d'autre que "Monnaie suisse", aide l'institut se faire une place sur le march montaire international. Aujourd'hui Swissmint occupe 22 personnes.

 

Bild Swissmint

 

Bild Swissmint heute

 

Pendant plus de 2'500 ans, les monnaies furent, avec le troc, le moyen de paiement le plus important. A la fin du XIXe sicle, elles furent toutefois de plus en plus supplantes par les billets de banque. Aujourd'hui, ce ne sont plus seulement les monnaies, mais aussi les billets de banque eux-mmes, qui sont concurrencs par les oprations toujours plus rpandues de paiement sans numraire, qui se font soit par virement bancaire ou postal, soit au moyen de ce que l'on appelle la monnaie lectronique (Postcard, Eurocard, cartes de crdit ou de paiement, systmes "cash"). La monnaie courante ne cesse de perdre de l'importance et certains milieux frus de technologie prophtisent depuis des annes la fin de l'argent liquide. Pourtant, le trafic des paiements ne saurait se passer compltement de ce moyen. Les importantes taxes de traitement et la manipulation relativement complique de la monnaie lectronique rendent onreuse et peu rentable, tant pour les consommateurs que pour les commerants, l'utilisation de cartes de crdit ou de cartes cash pour s'acquitter de sommes modiques. En outre, la plupart des consommateurs sont trs conservateurs en ce qui concerne leurs habitudes de paiement. Ce moyen de paiement simple, bon march et connu de tous qu'est la monnaie a encore de beaux jours devant lui.

 

Bild Plastikgeld

 

Cartes de dbit et de crdit

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Dernire mise jour le: 02.10.2019